Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Eles costumavam fazer naves espaciais aqui

Enquanto a atual missão do ônibus espacial (STS-125) chega ao fim, o ônibus espacial está chegando ao fim de sua vida funcional, sua missão final prevista para 2010. Em uma recente visita a Downey, Califórnia, perto de Los Angeles, chance de visitar uma série de edifícios, agora vazios, que eram o local de nascimento do ônibus espacial, e antes dele, a espaçonave Apollo. Na verdade, é o berço da indústria aeroespacial americana. Hoje, esses prédios trazem o nome Downey Studios porque alguns deles estão em uso pelos cineastas. No entanto, esses corpos continuam a sugerir o tamanho e a importância do que já foi construído lá, e os ecos de engenheiros que viveram em suas carreiras ainda podem ser ouvidos. Eu me encontrei com membros da Aerospace Legacy Foundation, liderada por Gerry Blackburn, que existe em algumas salas desordenadas no local. É uma casa longe de casa para alguns desses engenheiros aposentados como Gerry, que trabalhou aqui desde que se formou no colegial até que a fábrica, então de propriedade da Boeing, fechou em 1999. A fundação espera preservar a história deste local para futuras gerações para aprender como fizemos naves espaciais aqui. Você comprou ou colecionou modelos de aeronaves quando criança?

Quando entrei pela primeira vez nos escritórios da Aerospace Legacy Foundation, cheios de armários de metal, vi um modelo do X-15. Eu tinha esse modelo na minha estante de livros quando criança e isso era coisa de sonhos. Logo notei todos os tipos de modelos, grandes e pequenos, no Downey.

Gerry me deu uma visão geral da instalação, que fica em aproximadamente 90 acres. Em 1929, uma instalação de fabricação de aeronaves foi construída no local e passou por uma sucessão de proprietários, um tema consistente do dia.

Um desses proprietários foi Gerry Vultee, que era designer de aeronaves nos anos 1930. Sua empresa ficou conhecida como Consolidated Vultee e um logotipo para essa empresa foi descoberto quando algum tapete antigo foi removido no saguão do prédio principal.

Durante a Segunda Guerra Mundial, a Vultee Aircraft produziu o BT-13 Valiant, um treinador básico. O local acabou sendo ocupado pela North American Aviation, que trabalhava com mísseis e propulsão de foguetes, além de orientação e aviônicos.Quando o presidente Kennedy, em 1961, anunciou o plano de colocar um homem na Lua até o final da década, a fábrica de Downey recebeu dois contratos da nova NASA para projetar o veículo de lançamento lunar Saturn V (que foi construído em Seal Beach). nas proximidades) e construa o Comando Apollo e os módulos de serviço. A NAA se tornou a Rockwell Aviation e depois se fundiu na Boeing.

Sinais dos usos anteriores do site permanecem. Abaixo está a plataforma para a torre de controle de ar quando já foi um campo de pouso.

Os edifícios da fábrica tinham telhados de dente de dente, voltados para o norte, que permitiam a entrada de luz natural. No entanto, durante a Segunda Guerra Mundial, o exterior da fábrica estava coberto de camuflagem e suas janelas eram pintadas de preto. Depois da guerra, não foi considerado o esforço para remover a tinta.

O prédio 290, que tem o Downey Studios pintado, foi construído com uma pequena baía e uma grande baía, onde os componentes do foguete Apollo poderiam ser montados e testados. As cores do edifício refletem a vida após a morte da planta; era principalmente bege. O Inside Building 290 era uma câmara de compressão e um ambiente de sala limpa pintado inteiramente branco. "Todos os Apollo que já voaram foram reunidos na propriedade", disse Gerry com orgulho.

Ainda no local estão dois "boilerplates" diferentes da cápsula Apollo, que foram construídos para diferentes tipos de testes. Um foi usado para testar o sistema de pára-quedas. Houve uma vez uma grande piscina e grua para testar a flutuabilidade da cápsula. (Link ALF.) (Gerry disse que durante o teste inicial em Long Beach Harbor, a cápsula afundou em cinco minutos.)

Eu conheci alguns dos homens que trabalhavam na fábrica. Gerry começou a trabalhar aqui aos 19 anos. Outro homem chamado Marv veio aqui diretamente depois de se formar na Universidade de Cincinnati e passou toda a sua vida profissional aqui. "Nós fomos talvez os últimos a pensar em trabalhar para uma empresa para toda a sua vida", disse Gerry. A força de trabalho estava em seus vinte e poucos anos nos anos 60, o auge do programa Apollo. Muitos deles também trabalharam no ônibus espacial em seus quarenta e tantos anos e em seus cinquenta anos, quando se aposentaram com o fechamento da fábrica.

Gerry falou sobre o trabalho com a NASA no começo. A NASA foi tratada como cliente. “Eles eram os cientistas e nós éramos os engenheiros. Eles tinham muitas idéias e nós dissemos a eles quais poderiam fazer o trabalho. ”Havia tensão nessa relação e, ao longo dos anos, a NASA aumentou suas próprias capacidades de engenharia. Eu tenho a sensação de que as coisas se tornaram mais burocráticas ao longo do tempo, o que talvez levou a este sinal-mod vi no local.

Perto está o recém-construído Columbia Memorial Space Center, que será inaugurado neste outono. É um centro interativo para as crianças aprenderem sobre o espaço e incorporarão um pouco da história do site Downey.

Na minha visita, o melhor foi guardado para o final. Pode-se dizer que o ônibus espacial começou como um modelo, um modelo em escala real, construído em madeira. Ele fica em segredo em um dos grandes edifícios, praticamente no escuro.

O modelo foi construído para ajudar a vender o design do ônibus espacial e ganhar a licitação para o seu desenvolvimento. Também foi usado no teste do design. A fábrica da Boeing construiu a frente e a traseira do ônibus espacial - as peças mais importantes, disseram-me, enquanto outras peças foram construídas por subempreiteiros.

Gerry disse que havia dois projetos de asa diferentes considerados para o ônibus espacial. Uma delas era uma asa curta, favorecida pela maioria dos designers. Mas um projeto alternativo com uma envergadura mais longa venceu porque o DOD pesou - eles estavam pensando em usar o Shuttle para uso militar. "Considerando", disse Gerry, com algum cinismo.

A história de setenta anos do site Downey é um relato da expansão e do colapso da indústria aeronáutica e aeroespacial no sul da Califórnia. St. Louis era o centro da aviação militar com a McDonnell-Douglas. Seattle tornou-se o centro da aviação comercial da Boeing. Mas o sul da Califórnia emergiu como líder no setor aeroespacial.

Perguntei a Gerry por que o sul da Califórnia desempenhara o papel que desempenhava. Sua única palavra era “clima”. O ótimo tempo significava mais dias para se levantar e voar. Uma vez estabelecida, no entanto, havia um grupo de talentos técnicos na área de Los Angeles que não podiam ser encontrados em outros lugares. Nos anos 90, a NASA queria mudar a produção para o sudeste, mais perto do Cabo Kennedy. Havia razões políticas para permanecer na Califórnia enquanto durasse, mas o principal motivo era a qualidade e a quantidade de engenheiros, muitos dos quais não queriam deixar Los Angeles para o sudeste. Segundo Gerry, apenas 20% concordaram em se mudar quando a fábrica fechou em 1999. Talvez alguns deles tenham se unido para estabelecer uma nova indústria espacial privada.

Os astronautas recebem a maior parte da atenção e do aplauso, mas suas vidas estavam nas mãos dos construtores dessas incríveis espaçonaves, que começaram como modelos e modelos, antes de se tornarem realidade. (Agora a Downey Studios tem pequenas equipes de criadores que criam a ilusão da realidade para alimentar nossos sonhos.) O Ônibus Espacial está perto do fim de sua vida útil e será cinco anos ou mais antes que a NASA comece a usar a próxima geração de naves espaciais.

Para mais fotos da minha visita, confira minha Fundação de Herança Aeroespacial no Flickr.

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