Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

NASA está descolando com fabricantes

Recentemente falei com Sam Ortega, gerente do Centennial Challenges Program no Marshall Space Flight Center da NASA em Huntsville, AL, sobre o programa e como os fabricantes participaram no passado durante a série de competições de premiação de tecnologia - iniciada em 2005 para estimular inovação em tecnologias de interesse para a NASA - e como elas podem participar de desafios atuais e futuros.

O Centennial Challenges Program oferece prêmios significativos para a inovação. As pequenas equipes amadoras, ou até mesmo os fabricantes individuais, realmente têm chance de ganhar?

Certamente; na verdade, são os inventores, os amadores, os criadores - qualquer rótulo que se queira usar - que compõem a maioria de nossos concorrentes e vencedores de prêmios. Com frequência, criam uma empresa para comercializar e vender a tecnologia com a qual competiram. O nosso primeiro prémio Astronaut Glove Challenge foi ganho por Peter Homer, uma equipa de um homem só, que criou a sua entrada na sua mesa de jantar no Maine. O segundo prêmio foi para Ted Southern e Nikolay Moiseev, dois homens que formaram uma empresa de trajes espaciais comerciais.

A luva de astronauta vencedora do desafio de 2007

Provavelmente, o mais notável dos Desafios do Centenário até agora foi o Desafio Lunar Lander? O que a NASA aprendeu com isso?

O Lunar Lander Challenge é um excelente exemplo de como desenvolvemos um desafio, garantindo que há múltiplos usos para a tecnologia que está sendo desenvolvida - não apenas aplicações espaciais, mas também terrestres. Em 2005, quando a NASA começou a desenvolver o Lunar Lander Challenge, a lua era um dos nossos destinos de exploração. Como nossos objetivos de exploração mudaram, a tecnologia ainda era aplicável para uso próximo de casa.

Cerimônia de Reconhecimento do Desafio Lunar Lander

As duas equipes vencedoras receberam contratos de continuação como fornecedores de espaço comercial para desenvolver ainda mais seus veículos para pesquisa de vôos suborbitais. O Masten Space Systems continua a transportar seu veículo para altitudes mais elevadas para fornecer uma plataforma de pesquisa para experimentos.

Depois dos desafios, como é participar de um Desafio do Centenário da NASA?

Alguma da tecnologia demonstrada no Desafio Lunar Lander, ou nos outros Desafios Centenários concluídos, alimentou as operações do dia-a-dia na NASA?

Muitos de nossos desafios são desenvolvidos para nos fornecer soluções para necessidades tecnológicas que podem ser incorporadas em futuros programas. Embora existam alguns casos em que a tecnologia seria usada pela NASA logo após um desafio, como os desafios Lunar Lander e Astronaut Glove, há outras ocasiões, como o Power Beaming Challenge, em que o vencedor passou a vender sua tecnologia no mercado. setor privado e prestou serviços para o Departamento de Defesa.

Alguma coisa voou no espaço?

Embora nenhum dos nossos atuais vencedores de desafios tenha levado sua tecnologia ao espaço, eles voaram para os livros de registro. Nosso Green Flight Challenge desenvolveu aeronaves capazes de voar 200 milhas a mais de 100 milhas por hora com dois passageiros usando menos de um galão de gás equivalente. Eu digo equivalente, porque eles eram aviões elétricos. Ajudou a abrir toda uma nova área na aviação geral. Este desafio em particular foi interessante porque muitos na área da aviação sentiram que não era possível atingir os objetivos técnicos estabelecidos para vencer o desafio. Em dois anos, os competidores não só conseguiram provar que estavam errados, mas dobraram o que era necessário para ganhar o prêmio de $ 1.650.000.

Existem três desafios atuais, algum destes obviamente será mais adequado para os fabricantes individuais?

Dois em particular são altamente adequados para o fabricante. O Sample Return Robot Challenge, conduzido pelo Worcester Polytechnic Institute, e o Desafio de Operações Aéreas de Sistemas Aéreos não Tripulados, conduzido pela Development Projects Inc., estão focados no desenvolvimento de sistemas de hardware e software de detecção e evitação. O Robô de Devolução de Amostra requer que um competidor faça um robô que possa encontrar amostras em um campo de competição e devolvê-las de volta ao ponto de partida sem atingir objetos estacionários ou sair de campo. O que torna um desafio é que o robô não pode usar GPS ou uma bússola magnética. Vimos alguns designs únicos, desde sensores LIDAR e infravermelhos até uma câmera Kinect para ver objetos. O Desafio do Sistema de Aeronaves Não Tripuladas, de maneira similar, requer que o competidor desenvolva tecnologia de senso e evitação que permitirá que a aeronave voe com segurança sem afetar outros padrões de voo de veículos.

Há uma grande comunidade DIY Drones, muito baseada em Ardupilot, você está vendo interesse ou participação deles no desafio Unmanned Aircraft Systems?

Recentemente, concluímos uma análise pública das regras do desafio e tivemos um grande feedback de muitas partes interessadas. Parece haver também um bocado de zumbido na comunidade DIY. Estaremos abrindo o desafio para o registro de concorrentes em meados de setembro. Ter equipes inscritas para competir fornecerá uma idéia real de onde esses competidores virão, mas estou muito otimista de que teremos alguns poucos fabricantes na corrida.

Onde você vê os Desafios do Centenário se dirigindo depois que os desafios atuais estão concluídos? Há mais no horizonte?

Temos muito poucos no horizonte, que vão desde tecnologias de fabricação avançadas até o desenvolvimento de um sistema de sobrevivência de ambientes extremos para experimentos científicos que poderíamos enviar a Vênus. Vênus é um planeta muito duro, com temperaturas acima de 900 graus Fahrenheit e uma pressão atmosférica de 1300 psi. Acrescente a isso a alta concentração de ácido clorídrico na atmosfera. O mais longo que um pacote científico sobreviveu é de duas horas. Gostaríamos de ter a tecnologia para algo para sobreviver por mais de 10 horas em condições de superfície.

A NASA está investigando a impressão 3D, tanto no solo quanto na construção em órbita. Como você vê isso se desenvolvendo?

Estamos desenvolvendo um desafio de manufatura aditiva no momento. O processo de desenvolvimento de um conceito de sucesso é um desafio por si só. Não queremos que as regras sejam muito complexas ou restritivas. Queremos que eles sejam claros, concisos e muito objetivos para garantir uma concorrência justa. Também queremos ter certeza de que existe uma possibilidade de modelo de negócio de back-end após o desafio para que todos os concorrentes - aqueles que ganham prêmios em dinheiro e aqueles que não o fazem - possam levar sua tecnologia para outros setores. Eu antecipo que será em algum momento de 2014, antes de começarmos a procurar por comentários públicos sobre nossas idéias para um desafio de manufatura aditiva - tempo suficiente para que os fabricantes aprimorem suas habilidades nesse campo. Fique de olho no nosso site.

Quais outras tecnologias do mundo dos fabricantes estão se infiltrando na NASA? Por exemplo, o Arduino é muito usado pela NASA?

Dois em particular que vieram do mundo dos Criadores são; Impressão 3D em Zero G e Arduino. A primeira impressora 3D a deixar a superfície da Terra é fundamental para nos permitir ir além da órbita da Terra Baixa.

Uma impressora 3D criada pelo Made in Space será enviada para a ISS em 2014

Há um grande impulso para a miniaturização de satélites. A classificação em cubos é tal que um cubo 1U tem apenas 10cm de diâmetro, um 2U é 10x10x20cm e um 3U é 10x10x30cm - você entendeu. Isso realmente não é muito espaço para todos os sistemas de controle, sistemas elétricos, sistemas de propulsão, etc., e não se esqueça de deixar espaço para a ciência da carga útil. O uso de Arduino, telefones celulares e sistemas miniaturizados personalizados estão em alta demanda. O bom é que o custo para construir um satélite diminuiu drasticamente. Os estudantes universitários estão construindo-os como projetos de design sênior. Esperamos ver uma redução nos custos de lançamento e um aumento nas oportunidades de lançamentos para que todos esses satélites possam voar com sua ciência.

Por que o modelo de desafio é usado pela NASA, em vez de apenas conceder contratos ou atribuir projetos internamente?

O modelo de desafio fornece à NASA a capacidade de obter inúmeras soluções para um único problema. Vendo soluções de pessoas com todos os tipos de diferentes habilidades, conhecimentos, interesses e imaginação nos dá uma visão muito diferente do que pode ser realizado por contratos tradicionais da NASA e estudos internos. Sempre haverá outro enigma tecnológico para resolver, e acreditamos que há pessoas com respostas revolucionárias que precisam apenas da oportunidade certa para fazê-las acontecer.

Se você estiver interessado em aprender mais sobre o Programa Desafios do Centenário, poderá ouvir Sam falando no Maker Faire New York neste final de semana. Ele estará falando no Make: Live Stage no domingo às 11h30.

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