Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

NASA aprova pequenos satélites DIY do Kicksat para segunda tentativa

O Kicksat original foi lançado a bordo do voo de reabastecimento SpaceX CRS-3 para a ISS. (Crédito: SpaceX)

O primeiro projeto do Kickstarter que eu já apoiei foi o Kicksat. O homem por trás disso, Zac Manchester, é, portanto, pelo menos de certa forma, responsável pelas grandes quantias de dinheiro que gastei no site desde então. Eu acho que eu realmente não deveria segurar isso contra ele, ou pelo menos perdoá-lo.

O Kicksat foi um demonstrador de tecnologia para um novo tipo de satélite. Ela própria com apenas 30cm × 10cm × 10cm servia como uma nave-mãe para minúsculas naves espaciais de uma única placa chamadas Sprites - cerca de dois terços de seu volume era um mecanismo de implantação para a espaçonave muito menor.

Os próprios Sprites são minúsculos, com 3,5cm × 3,5cm. A placa única abriga um microcontrolador - um Texas Instruments MSP430 - ao lado de um rádio e células solares. Eles são capazes de transportar sensores de chip único: termômetros, magnetômetros, giroscópios ou acelerômetros. Projetado para ser implantado centenas de pessoas em uma órbita baixa da Terra, se os CubeSats fossem os primeiros sinais de uma grande mudança na forma como o espaço está sendo usado, os Sprites são os primeiros sinais da próxima revolução, uma verdadeira democratização do espaço.

Uma das muitas espaçonaves Sprite lançadas a bordo do Kicksat original. O Sprite é um “chipsat” - uma prova de design conceitual que encurta um satélite inteiro em um único chip. (Crédito: Universidade de Cornell)

O primeiro Kicksat teve problemas durante a implantação da carga de Sprites. No entanto, com o recente anúncio de que o substituto Kicksat foi premiado com um slot de lançamento pela NASA, sentei e conversei com Zac Manchester sobre a história por trás do projeto Kicksat e o próximo lançamento.

Eu também conversei recentemente com Ariel Waldman - o fundador da Spacehack.org e diretor global do Science Hack Day - sobre as implicações do custo rapidamente decrescente do acesso ao espaço. Ela falou sobre o jogo que, junto com Jane McGonigal, ela tinha corrido no Instituto para o Futuro sobre o futuro dos satélites pessoais, onde eles pediram“… O que você fará quando o espaço for tão barato e acessível quanto a web hoje?” e foi em frente e destilou algumas das previsões e padrões interessantes que ela havia visto emergindo desse exercício,

A cubagem distribuída é o lugar onde muita gente se empolga. Quando se pensa em minúsculos satélites, muito do seu potencial pode estar mais no que eles podem fazer como um enxame, do que o que eles podem fazer individualmente. Muitas pessoas previram como pequenos satélites distribuídos poderiam combater os efeitos das mudanças climáticas. Agora, estamos vendo exemplos de sats distribuídas que ganham vida com o Planet Labs e projetos do programa Innovative Advanced Concepts da NASA, como o Swarm Flyby Gravimetry. No jogo, as pessoas previram que essa abordagem para pequenos satélites poderia dar lugar à “co-criação maciça” - que a natureza ágil permite maior criatividade.

Uma preocupação comum era como a onipresença do CubeSats afetaria nossa saúde mental - tanto positiva quanto negativamente. Alguns achavam que o aumento do acesso ao espaço aumentaria nossa consciência de nossa insignificância e, portanto, aumentaria a depressão / suicídio. Outros sentiram que a perspectiva orbital de ver a Terra como um lugar teria um impacto positivo em como os humanos interagem uns com os outros. Eu ainda acho que isso é um conceito fascinante para contemplar. À medida que aumentamos nosso acesso ao espaço, como isso afeta nossa psicologia em escala global?

No entanto, o que mais me entusiasmou sobre o aumento gradual da acessibilidade dos pequenos satélites é a forma como ele tem o potencial de provocar um renascimento da ciência cidadã. Para trazer de volta a ciência como algo que qualquer um pode brincar e explorar, com ou sem uma educação científica formal. Eu acho que estamos no caminho certo, mas ainda há muito trabalho a ser feito que eu ainda tenho que ver as pessoas lidarem completamente em termos de tornar os satélites verdadeiramente acessíveis à sociedade como um todo. Diminuir o custo e otimizar a tecnologia / hardware é apenas metade da batalha.

Com a chegada do que ficou conhecido como as empresas do "novo espaço" - e a possibilidade de reduzir os custos de lançamento para apenas uma fração dos preços atuais - é interessante especular o que pode acontecer se construir e lançar um CubeSat fosse sobre o preço de um iPod, porque mesmo nos preços de lançamento de hoje, os CubeSats estão começando a impulsionar a indústria. O enxame vem.

Ação

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