Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Como Henry Bessemer ajudou a forjar a idade do aço

Foto de Hep Svadja.

No início da Revolução Industrial, o estado da arte da metalurgia do ferro era o forno de lama. Os trabalhadores da indústria de ferro carregavam lingotes brutos de “ferro-gusa” no forno e depois agitavam continuamente o metal fundido através de um pequeno buraco. Puddling era uma tarefa quente e difícil, e um puddler experiente era considerado um artesão altamente qualificado.

Quando a massa se mexeu, pedaços sólidos de ferro refinado apareciam na massa líquida. Ele as juntava e trabalhava sob um martelo de forja para produzir uma laje de ferro forjado quente que, depois de todo esse trabalho, ainda carecia da força ou utilidade do aço.

O aço é de ferro com carbono e é superior ao ferro puro em todos os sentidos. Mas, antes de 1856, não havia maneira prática de controlar a porcentagem de carbono no ferro, de modo que não havia como fabricar aço a um preço que a indústria poderia pagar.

As ferrovias estavam crescendo em meados do século 19, mas seus trilhos de ferro forjado eram muito macios - em trechos ocupados os trilhos tinham que ser substituídos a cada 6 a 8 semanas. Trilhos de aço seriam muito mais duráveis, mas eram muito caros.

Então, um sujeito inteligente chamado Henry Bessemer entrou em cena. Bessemer, engenheiro e metalurgista inglês, receberia 129 patentes em várias disciplinas de engenharia. Mas a invenção pela qual ele foi cavaleiro e a que o tornou rico foi o que envolveu transformar ferro e coque (carbono) em aço.

Foto de Alfred T. Palmer.

Enquanto procurava uma maneira de fortalecer os canhões de canhão, Bessemer descobriu que o carbono dissolvido no ferro-gusa fundido une-se prontamente ao oxigênio. Sabendo disso, ele determinou que, se conseguisse fazer um jato de ar através do gusa derretido, poderia convertê-lo em ligas de aço muito mais fortes, controlando com precisão seu conteúdo de carbono.

Bessemer construiu um forno experimental em seu laboratório em Londres, com uma câmara de aquecimento de alta temperatura de 4 metros de altura, e um motor a vapor de 12 cavalos para operar o injetor de ar. Quando o ferro-gusa na câmara se liquefaziu e ele ligou o soprador, uma bola de fogo irrompeu do alto. Mas, quando despejou o metal derretido em moldes de lingote, ele olhou com deleite para o “fluxo límpido de ferro incandescente maleável, quase brilhante demais para o olho descansar”. Bessemer havia encontrado uma maneira de fazer aço barato.

Em 1856, Bessemer projetou o que ele chamou de conversor, um receptáculo grande, napiforme (em forma de nabo) com furos (“tuyeres”) na parte inferior, onde as bombas poderiam injetar ar comprimido. Bessemer encheu seu conversor de ferro fundido, soprou ar comprimido e descobriu que o ferro-gusa estava de fato esvaziado de excesso de carbono e silício em questão de minutos. Daquele momento em diante, o aço carbono acessível poderia ser produzido em abundância. A Idade do Aço havia começado.

Imagem de James Burke.

Ação

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